Palaos, la nación ubicada en el Pacífico Oeste, se ha convertido en el primer país en prohibir muchas clases de filtros solares, en una acción para proteger sus arrecifes de coral de químicos que los científicos dicen causan daño significativo.

Bajo el veto, que entrará en vigor en 2020, el filtro solar “tóxico para los arrecifes” —definido como el que contiene uno de 10 químicos prohibidos— puede ser decomisado de los turistas al entrar al país, y los minoristas que lo venden pueden recibir una multa de hasta mil dólares.

Tommy Remengesau, presidente de Palaos, dijo que un importante ímpetu para adoptar la prohibición fue un reporte de 2017 que encontró que la presencia de productos de filtro solar era “generalizada” en el Lago Medusa, uno de los sitios de Patrimonio de la Unesco del país.

Se ha estimado que se depositan 14.000 toneladas de filtro solar en el mar cada año.

Los investigadores encontraron que incluso una baja concentración de filtro solar en el agua puede mermar el desarrollo de coral joven, dijo Selina Ward, catedrática de ecología y fisiología de arrecifes de coral en la Universidad de Queensland, en Australia.

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Estudios también han mostrado que los químicos en el filtro solar pueden causar el blanqueamiento del coral, y pueden trastocar la reproducción de peces al interferir con sus sistemas hormonales, dijo Ward.

Las sustancias químicas en los filtros solares pueden tener “un papel mayor que el cambio climático” en causar daño a los arrecifes de coral, dijo Craig Downs, director ejecutivo del Laboratorio Ambiental Hereje en Virginia.

En 2015, Downs encabezó un equipo que encontró que la oxibenzona, utilizada comúnmente en el filtro solar, atrofia el crecimiento del coral y es tóxico para las algas que viven dentro de los arrecifes.

En mayo, Hawai se convirtió en el primer Estado en prohibir la venta de filtros solares que contengan oxibenzona y octinoxato, otro químico que los científicos dicen daña al coral. La prohibición está lista para entrar en vigor en enero de 2021.

El filtro solar no biodegradable está prohibido en partes de México. En Xel-Há, un desarrollo turístico en la Riviera Maya, los visitantes pueden canjear filtros solares prohibidos por variedades más amigables con el coral.

No todos los filtros solares son tóxicos para los arrecifes, pero algunos sin estos químicos son costosos. Los fabricantes de filtros solares no están solos en argumentar que los filtros solares comerciales hacen más bien que mal.

“En este momento, la investigación sobre los efectos de los filtros solares en el coral es limitada”, dijo Heather Walker, presidenta del Comité Nacional de Cáncer de Piel del Consejo Australiano del Cáncer. “En contraste, la evidencia de que el filtro solar previene el cáncer de piel es definitiva. En este contexto, una prohibición es apresurada”.

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